Creaturi ciudate si interesante pot prospera in cele mai ostile parti ale planetei, dar exista cateva locuri prea dure chiar si pentru cele mai rezistente forme de viata.

In desertul Atacama din nordul Chilei, se pare ca nimic nu ar putea supravietui vreodata. Este unul dintre cele mai uscate locuri din lume, unde nu vezi nicio pasare, niciun animal, copac sau vreo forma de vegetatie.

Cu toate acestea, desertul Atacama nu este lipsit de viata. Microorganismele numite endolite au gasit o cale de a supravietui. “Acesti endoliti sustin o intreaga comunitate de organisme care se hranesc cu produsele secundare ale metabolismului lor”, spune Jocelyne DiRuggiero, microbiolog la Universitatea John Hopkins.

Viata, se pare, are o capacitate incredibila de adaptare. Intr-adevar, microorganismele exista de 4 miliarde de ani, oferindu-le timp suficient pentru a se adapta la cele mai extreme conditii de pe Terra.

Dar exista locuri ramase pe Pamant atat de dure incat sa nu poata exista nicio forma de viata?

Caldura este un punct bun de pornire pentru a raspunde la aceasta intrebare. Recordul de toleranta la caldura este in prezent detinut de un grup de organisme numite metanogeni hipertermofili, care se dezvolta in jurul marginilor orificiilor hidrotermale din adancime. Unele dintre acestea pot supravietui la temperaturi de pana la 122 grade Celsius.

In imagine, Nereis sandersi, descoperit la o adancime de 2.630 metri sub suprafata Oceanului Atlantic, in jurul unor orificii hidrotermale. Acesti viermi gazduiesc o populatie de bacterii simbiotice care le ofera nutrienti aditionali.

Majoritatea cercetatorilor considera ca, in jurul valorii de 150 grade Celsius, este punctul teoretic de limita a vietii. La aceasta temperatura, proteinele se dezintegreaza iar reactiile chimice nu pot avea loc. Acest lucru inseamna ca microorganismele pot sa prospere in jurul orificiilor hidrotermale, dar nu direct in ele, unde temperatura poate ajunge pana la 464 grade Celsius.

“Temperatura este cel mai ostil parametru”, spune Helena Santos, fiziolog microbian la New University din Lisbon. “Intr-un mediu fierbinte, este imposibil – totul este distrus”.

In contrast, o presiune ridicata pare a fi mai putin o problema. Aceasta inseamna ca mai degraba temperatura limiteaza cat de mult sub suprafata Pamantului poate exista viata. Un microorganism numit Desulforudis audaxviator a fost descoperit intr-o mina africana. Nu a intrat in contact cu suprafata de milioane de ani si a supravietuit doar cu substantele nutritive din roci care au suferit degradari radioactive.

Viata exista si in cealalta extrema, in conditii de inghet extrem. Bacteriile din genul Psychrobacter pot trai fara probleme la temperaturi de -20 grade Celsius, in permafrostul siberian. Pentru a supravietui in aceste medii, microorganismele poseda caracteristici cum ar fi membrane adaptate special si structuri de proteine si molecule anti-inghet. Dat fiind faptul ca Pamantul a fost acoperit de gheata de mai multe ori in decursul timpului, “un lac acoperit de gheata din Antarctica nu pare atat de extrem”, spune Jill Mikucki, microbiolog la Universitatea din Tennessee.

Nici radiatiile de obicei nu deranjeaza microorganismele. Atata vreme cat nu se afla in calea directa a unei explozii atomice – care ar putea sa le arda – acestea pot sa prospere in containere de deseuri radioactive sau in apropierea dezastrului de la Cernobil. Deinococcus radiodurans, unul dintre cele mai rezistente microorganisme radioactive, supravietuieste pana la doze de radiatii de 15.000 Gy (masura standard a dozei absorbite de radiatii). Pentru oameni, o doza de 5 Gy ar fi fatala.

Ceea ce noi consideram ca ar fi un mediu chimic ostil, anumite organisme il pot numi “dulce casa”. Diferite organisme depind de arsen, mercur sau alte metale grele pentru cresterea si supravietuirea lor, in timp ce altele prefera cianura. In izvoarele calde din Kamchatka din Rusia, microorganismele metabolizeaza folosind sulf sau monoxid de carbon. “Este greu sa gasesti o substanta chimica care sa omoare toata viata existenta pe Terra”, spune Frank Robb, microbiologist la Universitatea Maryland.

Cu toate acestea, pot exista exceptii izolate. In Don Juan Pond, in Antarctica, avem cea mai sarata apa de pe Terra, cu niveluri de salinitate de peste 40%. Cercetatorii au descoperit forme de viata in iaz, dar incearca sa determine daca traiesc si se reproduc acolo, sau doar au ajuns acolo din alte locatii.

Deocamdata, temperatura extrema din interiorul Pamantului si anumite medii sintetice de laborator ar putea fi singurele conditii sterile de pe suprafata planetei. Organisme noi sunt descoperite in mod regulat, care imping granitele vietii asa cum o cunoastem.

Viata este intotdeauna capabila sa se adapteze la cele mai aspre conditii de pe Terra. “Dati-le suficient timp si vor gasi ele o cale”, spune DiRuggiero.

Bibliografie:

http://www.bbc.com/future/story/20140303-last-place-on-earth-without-life
http://www.nature.com/nature/journal/v409/n6823/full/4091092a0.html?foxtrotcallback=true

LĂSAȚI UN MESAJ